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迫りゆく自らの死をも冷静に記録した とある艦長の最期

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 先日、朝鮮半島の南方に位置する珍島近くで韓国の客船が沈没し、多くの犠牲者を出すという痛ましい事故が起きました。ところが、船長を始めとして多くの乗組員が乗客よりも先に退船したとの報道があり、各方面から非難の声が上がっています。この船長にも、いろいろと事情はあるのでしょうが、やはり、多くの乗客が船内に取り残されたまま亡くなったという事実を前にすると、いかにも無責任の誹(そし)りを免れないような気がします。

 ところで、数ある批判の中には、「船長は、船と運命を共にするものだ」という意見もありました。実は、このような考え方は、船長の「最後退船義務」に由来するものだと言われています。

 現行の日本の船員法12条によると、船長には、危険に際して必要な措置を執る責任が負わされています。この規定は、戦前の船員法19条を引き継いだものですが、昭和45年5月に改正されるまでは、船長は、あらゆる措置を執ったうえで、なおかつ全ての乗員と乗客が退船した後でなければ船を離れることができないものとされていました。これを「最後退船義務」といいます。

 ところが、この規定によって船長が退船できず船もろとも海に沈むという悲劇が数多く生まれました。そこで、現在では規定が改正され、危難に際しての船長の責任を努力義務とすることとし、船長の生命が船の命運に優先することが法文上示されたわけです。ですから、沈んだ船の船長が生還したとしても、そのこと自体は何ら責められるような問題ではありません。

乗員全員が動揺せずに緩慢な死に耐える

 しかし、今をさかのぼること1世紀前、船長の「最後退船義務」どころか、乗組員全員が持ち場についたまま殉職するという、世界の海事史上例を見ない事件が起こります。

 事故にあったのは、船ではなく、潜水艦のために脱出しようにもできなかったという事情はありますが、すごいのはその「最期」の様子です。

 このとき、殉職した潜水艇の艇長以下14名の乗組員の遺体の様子は、彼らの冷静さと責任感の強さとを如実に示していたのでした。

  1910(明治43)年4月10日、この日、訓練のため岩国を抜錨した日本海軍所属の第6潜水艇(艇長・海軍大尉 佐久間勉)は、14名の乗組員を乗せて午前10時ごろ広島湾に到着します。

佐久間艇長の遺書と現代

 訓練の内容は、内燃機関を作動させたまま、煙突が水面よりも上に出た深度で潜水航行するというものでした。当時はまだ実用段階に至っていない航法で、実験の意味も兼ねていたようですが、第6潜水艇はこの訓練中に何らかの原因で煙突から艦内に海水が流入して浮上できなくなります。

 しかし、潜水艇には、外部との通信手段がなく、僚艦も、潜水艇の沈下を訓練の一環と誤認したため、事故の発生が僚艦に伝わったのは、着底から数時間を経過した後のことでした。

 救助に丸一日を要した結果、佐久間艇長以下14名の乗組員は全員が艇内で遺体で発見されます。彼らの死因は、艇内の酸素を吸いきったための二酸化炭素中毒によるものでした。

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死が迫る中、今起きていることを克明に記録した艦長

 このときの艇内の光景は、誰もが目を疑うものでした。艇内の様子は、日常そのもので、乗組員は全員が持ち場で任務に就いている状態でこと切れており、彼らの表情に苦痛の色こそ見えたものの、今にも動き出すのではないかと思われるほど自然な姿をしていたと言われます。

 艇長の佐久間大尉は、事故発生後の経過とその考えられる原因とをノートに克明に記録し、これは、後の潜水艇の技術革新に大きく寄与したと言われています。

 ノートは、着底から2時間後の午後12時40分の記録で終わっていますが、時間の経過とともに字体は乱れ、判然としない文字も増えて、深刻な酸欠状態に陥っていたことを窺わせます。このことは、気化ガソリンと二酸化炭素で意識が朦朧としている旨の記述からも裏付けられます。

 しかし、彼らは、狭い艇内で、迫りくる死の恐怖とたたかいながら最期まで自棄に陥ることなく、死の瞬間まで冷静に任務を全うしようとしたのでした。その姿は、日本だけでなく、世界各国からも驚嘆と畏敬の念を以て受け取られ、佐久間艇長以下の彼ら乗組員に対して、惜しみない賛辞が贈られたのでした。

  責任感とは、結局のところ、自らに課された使命を命がけで全うする決意なのかもしれません。

韓国の旅客船の船長やその他の乗組員たちが、ほんの僅かの責任感を行動にあらわしていたならば、あの惨事は防げたかも知れないと思うのです。

  現在も、佐久間艇長のノートは、広島県江田島の海上自衛隊教育参考館を始めとして、世界各国の海軍の資料館に収められ、彼らの責任感を私たちに伝え続けています。

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