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その日、歴史が動いた 欧州

にわか学者が虫歯菌を発見! 顕微鏡も進化させたレーウェンフックの功績とは?

更新日:

 

先日、毒舌で有名な某芸能人の方が、こんな感じのことをおっしゃっていました。
「日本では好きなもののデータを網羅していないと、ファンじゃないと思われる。でも、感動した瞬間のことを覚えていて、好きだというなら立派なファンじゃないか」
スポーツを例に挙げておられましたが、これってどの分野でも当てはまりますよね。「にわか」なんて言葉が流行りだしたのも、こういった下地があるからなのでしょう。

たとえ「にわか」とされる人々の中にも、時に斬新な発想で、大きな影響を与えることがあります。
本日は科学の世界における、そんな感じの人をご紹介しましょう。

1683年(天和三年)9月14日は、オランダ人のアントニ・ファン・レーウェンフックが虫歯菌を発見した日です。

「菌」といえば、肉眼では見ることのできないミクロの世界。17世紀に、彼は一体どのような方法でそんな発見をしたのでしょうか。

【TOP画像】フェルメール『地理学者』……レーウェンフックがモデルとされる/wikipediaより引用

 

画家フェルメールとは友人 絵画モデルになったことも

レーウェンフックは、実は微生物の専門家ではありませんでした。
元は織物商や役人、測量士などをしていたそうです。同郷の画家であるヨハネス・フェルメールの遺産管財人をしていたこともあるので、いろいろこなせる器用なタイプの人だったんでしょうね。
フェルメールとは生前から親交があり、レーウェンフックがモデルだろうと言われている絵もいくつかあります。公私共に頼れる友人だったということでしょうか。

おそらく、レーウェンフックは何にでも興味をもつような、好奇心旺盛な人だったのでしょう。

そして、彼の興味はいつしか顕微鏡に向きました。織物商の仕事で、品質管理のために虫眼鏡を多用していたことがあり、「肉眼では見えない世界」を常に見ていたからかもしれません。
特に毛織物の場合、虫食いや虫の卵などがあっては、その場の取引だけでなく後の信用にも関わりますから、かなり厳しく・詳しく見ようとする習慣がついていたことでしょう。

まだ顕微鏡は貴重品でしたが、レーウェンフックはどこからか構造を聞きつけたようで、自分で顕微鏡を自作しています。
そもそも顕微鏡自体、1590年頃にオランダの眼鏡職人が作ったものでしたので、調べるのは簡単だったのかもしれませんね。

/wikipediaより引用

素人目に構造はイマイチ謎ですが、レーウェンフックの顕微鏡/wikipediaより引用

 

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倍率200倍の顕微鏡を使い「微小生物」を確認

完成した顕微鏡で、レーウェンフックは身の回りのさまざまなものをひたすら観察し続けます。
しかし、彼は学者でないために、新しい発見をしてもなかなか発表する機会がありませんでした。本人はさほどこだわっていなかったようですが、同じオランダ人の学者やお偉いさんが、ロンドン王立協会(世界最古の科学学会)やロバート・フックにレーウェンフックを紹介してくれたことにより、学術界に縁ができます。

特に、フックはレーウェンフックの顕微鏡を使って実験を行い、代わりに実験結果をまとめて出版しています。もちろん自分の為でもあったでしょうが、フックのおかげで、顕微鏡が科学にとって有用であることが広く知られるようになりました。

レーウェンフック自身も顕微鏡の改良と観察を続けており、1674年には倍率200倍の顕微鏡を使って、自分の目で湖の水の中に、小さな動くものを発見しています。

彼はこれを「微小生物」と名付けました。

以前から「目に見えないほど小さい生物がいる」ということは知られていたのですが、「自然にどこからかわいて出てくる」と考えられていたため、さほど研究されていませんでした。
現代人からすると「んなわけあるかいw」とツッコミたくなりますけども、錬金術がまだ信じられていた時代なので、まぁ仕方ない話です。

 

虫歯菌だけでなく赤血球や精子も発見する

しかし、レーウェンフックはそうは考えず、顕微鏡でさらに観察を続け、微小生物の卵を発見しました。
これにより、「微小生物はわいて出てくるものではない」ということがわかります。

彼は人間の血液や体液も観察しました。その成果が虫歯菌というわけです。他に赤血球、精子も発見しました。
レーウェンフックが学者でないこともあってか、当初は学会や大学にも受け入れられませんでしたが、今日では皆さんご存じの通りです。
「餅は餅屋」とはいいますけれども、素人の視点も時に重要となるといういい例ですね。

これ以降、特に生物学や医学の世界で、顕微鏡はなくてはならないものとなりました。

もしもレーウェンフックの好奇心がなかったら、もしくはフックらが「にわか乙wwww」などと言って相手にしなかったら、病気の解明や治療・予防法なども、もう少し遅れていたでしょう。
大げさに考えると、彼らによって数億単位の人間が命を救われた……といえるかもしれません。

長月 七紀・記



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参考:アントニ・ファン・レーウェンフック/wikipedia 顕微鏡/wikipedia マルチェロ・マルピーギ/wikipedia ロバート・フック/wikipedia

 

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