橋本左内肖像画(島田墨仙作)福井市立郷土歴史博物館蔵/wikipediaより引用

幕末・維新

橋本左内26年の生涯まとめ! 西郷の心に居続けた福井藩の天才 哀しき最期

西郷隆盛に影響を与えた人物は誰か?

と問われたら、多くの方が以下の人物あたりから候補者を挙げるでしょう。

島津斉彬
勝海舟
大久保利通
坂本龍馬

では、もう一つ質問です。

西郷隆盛が死の直前まで大切に持っていた「手紙」の送り主は誰か?

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それは齢26にして安政の大獄の犠牲者となった、福井藩の天才。

橋本左内です。

 

福井藩の神童

橋本左内(本稿はこの名で統一)は天保5年(1834年)、福井藩奥外科医・橋本長綱の長男として誕生しました。

幼いころから聡明だったことで知られた左内は、15才にして『啓発録』を執筆。その骨子は、以下の五項目からなっておりました。

『啓発録』

1. 13~14才になったら大人に頼るような子供っぽさは捨てる
2. 士気を鼓舞してゆく
3. 志を立てる
4. 勉学に励む
5. よりよい人付き合いを目指す

これだけのことを、きっちり文章にして記すとなれば、やはり神童ということでしょう。

『啓発録』は現代語訳(→amazon)も出版されており、今なお学生やビジネスマンの間で人気があるほどです。

 

優れた頭脳は「池中の蛟竜」と称される

神童として知られた左内。『啓発録』を著した翌年、16才にして緒方洪庵に弟子入りしてからも、その才能に尽きることはありません。

適塾で医師を育成した緒方も、左内の頭脳には舌を巻き、彼をこう呼びました。

「池中の蛟竜」

出典元は『三国志』の呉志・周瑜伝ですね。

これから世に出るのを待っている――そんな大きな才能という意味が込められておりました。

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左内の、ちょっと変わった性格を表すエピソードとして、こんな話があります。

あるとき、友人が負傷しました。それを見て、左内はその傷をあろうことか焼こうとします。

「火傷なら治療法を知っているから」

かような理屈でした。

合理的というか、何というか。常人の発想から離れたところにいる――我々凡人は、唖然とするばかりでしょう。

 

西洋化と藩政改革に抜擢

左内の秀才ぶりは、更に広く知れ渡り、交際範囲は広まります。

西郷隆盛、藤田東湖、梅田雲浜、横井小楠。島津斉彬に付き従い、江戸に出向いていた西郷は、彼らと接する機会を得たのでした。

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そして西郷は、同年代の優秀な思想家として、左内の名を挙げるほど高く買っていました。

もちろん、さほどに若く優秀な左内を、世間も放ってはおきません。

藩主・松平春嶽松平慶永)に取り立てられ、書院番、侍読(秘書)、御手元御用掛と順調に出世。それだけ仕事が出来たのでしょう。

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藩校・明道館の蘭学係にも就任し、洋書習学所を開設しました。積極的に西洋の学問や技術を取り入れ、藩政改革や開発に取り組んだのです。

藩政改革にも尽力しました。これが20代前半までのことというのですから、まさに早熟の天才というほかありません。

列強の脅威を感じ、いかにして日本もそこから学ぶか? その点についても、左内は若くして構想を抱いていました。

 

左内の国家構想とは?

時代は幕末。外国からの圧力が強くなるに従い、日本全土で様々な動きが起きておりました。

薩摩藩も西郷も大きく関わったのが、将軍継嗣問題です。

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そこで水戸藩主・徳川斉昭の息子にして一橋家にいた一橋慶喜(後の徳川慶喜)を推したのが薩摩もいる一橋派。

これと真っ向から対立したのが井伊直弼などの南紀派です。

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左内は、一橋派である主君・松平春嶽の右腕として活躍します。

英明な慶喜を将軍として、その下で幕藩体制を維持したまま、西洋の技術を導入して列強に対抗する――それが橋本の構想であり、どんな内容か? ざっとマトメておきますと。
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